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10/2018

R Leporis : l'étoile vampire

Mieux connue sous le nom d'étoile cramoisie de Hind, R Leporis est une étoile rare présente dans le ciel nocturne de la planète Terre. C'est aussi une nuance de rouge surprenante. Le découvreur de l'étoile, l'astronome anglais du 19ème siècle, John Russell Hind, a rapporté qu'elle est apparue dans le télescope "... comme une goutte de sang sur un fond noir". Située à 1 360 années-lumière de la constellation du Lièvre, elle est une étoile variable de type Mira qui change de luminosité sur une période d’environ 14 mois. R Leporis est maintenant reconnue comme une étoile carbonée, une géante rouge très froide et très évoluée avec une extrême abondance de carbone. Le carbone supplémentaire dans les étoiles carbonées est créé par la fusion de l'hélium, près du noyau stellaire en train de mourir, qui est ensuite acheminé dans les couches externes de ces étoiles. Ceci entraîne une surabondance de molécules de carbone simples, telles que CO, CH, CN et C2. S'il est vrai que les étoiles froides dégagent la majeure partie de leur énergie sous forme de lumière rouge et infrarouge, les molécules de carbone, elles, absorbent le peu de lumière bleue restante, donnant aux étoiles carbonées leur couleur rouge exceptionnellement marquée. Nénamoins, R Leporis est en train de perdre son atmosphère riche en carbone au profit du matériau interstellaire environnant en raison d'un fort vent stellaire. Elle pourrait bientôt débuter sa transition vers une nébuleuse planétaire. Oh, et joyeux Halloween de la part de l'équipe de l'APOD.


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