Nouvelles données : Ultima Thule étonnamment plat

11/2/2019
Nouvelles données : Ultima Thule étonnamment plat

Ultima Thule n'est pas l'objet que l'humanité pensait être le mois dernier. Début janvier, lorsque la sonde spatiale New Horizons a dépassé l'astéroïde lointain, officiellement nommé 2014 MU69, les premières images montraient deux lobes circulaires qui, lorsqu'ils étaient extrapolés en 3D, étaient considérés comme des sphères. Cependant, l'analyse d'images nouvellement renvoyées par le faisceau, y compris celles prises peu de temps après l'approche la plus près, montrent que les étoiles éclipsées réapparaissent plus tôt que prévu. La seule explication possible est que cet objet de la ceinture de Kuiper, d'une longueur de 30 km, a une forme 3D différente de celle que l'on croyait il y a quelques semaines à peine. En particulier, comme le montre l’illustration présentée, il apparaît maintenant que le lobe le plus grand - Ultima - ressemble plus à une crêpe moelleuse qu’à une sphère, tandis que le lobe le plus petit - Thule - ressemble à une sorte de noix bosselée. Les incertitudes restantes au sujet des contours sont indiquées par les lignes bleues en pointillés. Ces nouvelles informations indiquent que la gravité - qui transforme des corps massifs en sphères - a peut-être moins joué un rôle dans la formation du contour des lobes d'Ultima Thule qu'on ne le pensait auparavant. La sonde spatiale New Horizons a poursuivi sa route vers Ultima Thule après avoir doublé Pluton à la mi-2015. De nouvelles données sont toujours en cours de réception.

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